Feature – Phil Spencer: De mira hacia el futuro de Xbox

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feature_phil_spencerEl próximo 22 de noviembre el Xbox One estará cumpliendo cinco años en el mercado. Aunque la consola ha demostrado ser un mejor sistema de lo que fue su aclamado predecesor en todos los sentidos, desde su primer día ésta ha tenido que remar contracorriente debido a varios movimientos que, lamentablemente, dieron una imagen negativa del producto a los consumidores: que si la consola debía estar conectada a Internet en todo momento, que si ésta no corría juegos prestados o hasta que su enfoque no estaba centrada 100% a los videojuegos, son sólo algunos de esas pésimas decisiones que dañaron al producto. Y si a eso le sumamos que ideas que se mantenían desde el Xbox 360, como el Kinect, ya no resultaban tan atractivas para los usuarios (o los mismos desarrolladores), entonces resultaba evidente que el fabricante de Windows debía de hacer algo radical para así enderezar el camino de su poderoso sistema.

Si bien los últimos cinco años no han sido los más memorables para la marca Xbox, se nota que Microsoft supo implementar ideas sobre la marcha que ayudaron a limpiar la imagen de la consola y a darle una nueva identidad. De pasar de ser una plataforma de entretenimiento, el Xbox One es visto ahora como el sistema de juegos más poderoso que hay en el mercado, uno de los que más apuesta por la conectividad e interacción con otras plataformas y que se abre y adapta a nuevos modelos de negocio que van más allá de la simple compra de juegos físicos y digitales. Es pues, una consola potente hecha y derecha que no le pide nada a sus competidores.

Sí, es cierto que el Xbox One está mucho mejor posicionado de lo que estaba en su inicio, pero también lo es que aún no se encuentra en ese lugar privilegiado que llegó a ostentar el Xbox 360 como la consola mejor vendida de muchos países y como la opción predilecta de la gente. Por ello, en Microsoft saben que aún queda mucho por hacer para reubicar a la marca y volverla a hacer lo suficientemente atractiva tanto para los jugadores como para los propios estudios y desarolladores.

Este fin de semana durante el Xbox Fanfest 2018 (X018) que se realizó en la capital del país, tuvimos la oportunidad de charlar con Phil Spencer, jefe ejecutivo de la división de Xbox, sobre la manera en la que la compañía ha ido solventando el andar del Xbox One y, sobre todo, de los planes y la visión a futuro que tienen para la misma.

Los jugadores, más que sólo un mercado al cual atender

Por muchos es sabido que México es uno de los mercados más importantes para Microsoft en cuanto a Xbox se refiere, uno que incluso rivaliza con Estados Unidos. Dado que nuestro país es un bastión para Phil y su equipo, se ha llevado a cabo por cuatro años seguidos un evento especial en el que la compañía muestra algunas de sus novedades venideras para su consola y en el que los fans pueden tener un acercamiento de primera mano con las mismas. No obstante, existe una motivación adicional por la que Microsoft continúa llevando ésta a cabo: la de conocer de primera mano la opinión de los consumidores.

“Tal vez no lo parezca, pero una de las razones por las que nos gusta venir es porque nos fascina escuchar la retroalimentación y opinión de los fans, de lo que les gusta y disgusta, así como de lo que podemos mejorar. Entre más podamos hacer los Fanfest en otros lados, mayor será la retroalimentación que obtendremos de gente. Incluso las entrevistas con los medios son una manera en la que podemos saber los intereses de los periodistas y del mercado”– nos comentó Phil al respecto.

Phil nos explica que la idea de hacer un Fanfest no se cierra exclusivamente a México; de hecho nos hizo mención que otro se llevará a cabo muy pronto en Milan, Italia, e incluso puso como referencia la presentación que hicieron durante la pasada edición del Brasil Game Show. Sin embargo, el directivo reconoce que el mercado mexicano es uno muy especial en el cual han notado un crecimiento notable y único, uno al que los fans se han encargado de darle su propia personalidad.

“El mercado en México continua creciendo para nosotros. Desde un punto de vista de negocios, México está creciendo en número de jugadores, en espectadores de torneos de esports como Gears of War, Halo o Forza, y también hay más juegos desarrollados aquí por los que nos preocupamos. […] Veo que este mercado está creciendo y desarrollando su propio identidad. Por ejemplo, éste es un buen mercado para nosotros con Gears o Halo y es interesante ver como nuestros fans de México tiene una manera singular y única de ver los juegos y demostrar su pasión. Es tan grande y único como lo es el propio país”.

Inversión en juegos y tecnología, fundamental para el futuro de la marca

Microsoft está más que consciente que los juegos exclusivos son quizá el aspecto más importante que definen a una consola y una de las razones clave que podrán convencer a los consumidores de optar por adquirir al Xbox One. Por ello, desde hace ya varios meses la empresa ha estado realizando una fuerte inversión tanto para adquirir nuevos estudios que puedan trabajar en juegos pensados especialmente para su sistema, como para solventar la producción de más títulos.

Hacer esto no ha sido algo fácil, especialmente cuando los consumidores quieren disfrutar de nuevas experiencias lo antes posible. Pero aún y con lo complejo que ha resultado todo, Spencer siente que el esfuerzo rendirá frutos muy pronto ya que durante los últimos meses duplicaron el número de estudios que tienen acobijados (incluyendo a inXile y Obsidian Entertainment).

Pero dedicar dinero al desarrollo de juegos y la adquisición de más estudios es sólo una parte del plan general de inversión de Microsoft. Junto a éstos, la compañía también ha enfocado buena parte de sus recursos en otros modelos de negocios que se puedan ajustar a su consola como lo son los servicios de suscripción (Game Pass y Xbox Live), de stream (Mixer) y hasta el mercado de PC. A primera vista todo lo anterior podría hacernos creer que lo que Microsoft buscaría con esto es abarcar la mayor cantidad de esquemas de mercado posibles, pero para Spencer y su equipo, esto se realiza con la sola intención de brindar a los jugadores más opciones que puedan ajustarse a sus necesidades y estilos de consumo.

“Adoro la inversión que hemos hecho tanto en juegos como estudios. Cuando pienso en el futuro, creo que tenemos una gran oportunidad frente a nosotros con la PC. La comunidad de jugadores de PC está creciendo en Mexico y en el mundo, y creo que podemos hacer más trabajo en ese mercado. […] En el futuro, lo que nos motiva es permitirle a los jugadores disfrutar de los títulos que más les gusten cuando ellos quieran, donde quieran y con la gente que deseen. Ya sea con Mixer, Xbox Live o Xbox Game Pass, nosotros pondremos nuestros juegos first party en donde la gente los quiera jugar. Se trata de darle a los jugadores las opciones para que puedan jugar, lo que sea más conveniente para ellos y que tengan la decisión de si quieren comprar títulos o probarlos como parte de un servicio de suscripción, jugarlos en consola o PC o en diferentes  lugares. Queremos construir experiencias en torno al jugador”.

Otro rubro en el cual Microsoft está dirigiendo recursos, aunque de manera un tanto más discreta, es en los juegos para móviles, mismos que no le son ajenos gracias a Minecraft, título que muchos suelen olvidar fue desarrollado por un equipo suyo como lo es Mojang. Todo ese dominio y experiencia que el estudio lleva adquiridos tras los siete años desde que lanzó la versión de su título para móviles (2011) y los millones de usuarios que logró cautivar en esta plataforma, le han ayudado a comprender mejor el comportamiento de los jugadores de dichos dispositivos y a encaminar de manera mas inteligente sus recursos con otros proyectos similares como lo es Gears PoP!.

“Tenemos uno de los juegos de móviles más exitosos que es Minecraft. El juego cuenta con millones de jugadores en móviles pero lo que notamos es que hay otros millones que lo juegan en diversas plataformas. No se trata sobre tener un juego para algún dispositivo específico sino un juego para el jugador, y que éste tenga la decisión de saber en dónde jugarlo. Estamos haciendo otros juegos como Gears PoP, que es una versión touch de Gears”.

Los móviles son pues, otro de los ramos en los que Microsoft invertirá a futuro, aunque quizá no de la misma forma a como lo hacen sus principales competidores. Sin embargo, Spencer nos confesó que a él le atraen más los juegos que cuentan con narrativas profundas y personajes entrañables con historias ricas; vaya, títulos que son propios de las consolas y computadoras. Pero de nuevo, el ejecutivo sabe que la industria no gira entorno a lo que él o su equipo quieran, sino a lo que los jugadores buscan y demandan que, en este caso, son experiencias nuevas y diversas.

“Hay juegos que se acomodan a determinados estilos y sesiones de juego en las que continuaremos invirtiendo pero, personalmente, me encantan más los juegos con narrativa y personajes ricos y profundos que son propios de la industria; es ahí donde me gustaría seguir invirtiendo. Pero no se trata sobre mi decidiendo mover nuestro enfoque de desarrollo de las historias y juegos que tenemos hacia algo completamente diferente, sino de traer todas esas experiencias a todos los dispositivos”.

Unificando experiencias en favor del jugador

Un tema del cual no pudimos dejar de preguntarle a Phil fue sobre el crossplay, es decir, la opción de permitir a los usuarios jugar algún título multijugador con otros jugadores independientemente de la plataforma en la que se encuentren. Muchos consideran  que quienes más sacan provecho de esta opción de juego son los propios jugadores que se olvidan de las barreras que suelen erigir las propias compañías con tal de garantizar cierta lealtad hacia sus equipos y dispositivos. Spencer nos comentó que en Microsoft coinciden con este pensamiento, pero también nos hizo notar que los propios estudios y desarrolladoras (especialmente los más pequeños y modestos), son quienes por igual se benefician de ver una apertura y unificación entre sistemas. Por ello es que incluso ellos buscan que dentro de su modelo se ayude no sólo a los consumidores, sino a los propios responsables de los juegos.

“Mi motivación en el tema del crossplay es generar que la industria siga creciendo, y uno de los componentes más grandes de permitir esto es asegurándoles a los desarrolldores que sean lo más saludables posibles para que así puedan alcanzar a la mayor cantidad de consumidores. Hoy en día, si eres un juego pequeño o mediano con un tipo de multiplayer, tienes que manejar esas comunidades en cada dispositivo. Y como desarrolladora pequeña, esto es algo demasiado complicado de administrar y manejar por separado.  Si eres un jugador lo único que quieres es jugar con tus amigos, incluso si ellos no se encuentran en el mismo dispositivo que tú.

Creo que ayudamos a crecer a la industria cuando dejamos a los desarrolladores llegar a más jugadores a través de sus juegos, mientras permitimos que las personas puedan jugar con sus amigos. Esto es algo crítico. Me agrada que equipos como los de Epic con Fortnite o hasta el propio Minecraft brinden su apoyo al tema, pero aunque es cierto que los juegos grandes son los que dirigirán el camino, a largo plazo, siento que los juegos medianos y pequeños son los que más se beneficiaran de esto. Y al final, el más beneficiado es el jugador, porque éste es el que quiere jugar con sus amigos. Me gusta ver que hay más desarolladores permitiendo esto”.

La importancia del Game Pass y… ¿una nueva consola en el horizonte?

Todo lo anterior nos conduce a una sola pregunta: ¿qué es lo que le depara en el futuro inmediato a Xbox? El buen Phil nos reiteró que el plan general de la compañía para la marca consiste en brindar más opciones de consumo y juego a los jugadores. Si bien no hay un modelo al que la compañía considere como el más importante de todos, reconocen que el servicio de suscripción es el que más ha demostrado avances importantes.

Para atender a esas personas que encontraron en el consumo por catalogo la manera ideal para atender sus necesidades, Microsoft lanzó hace un año el servicio de Xbox Game Pass que se conforma de más de 100 juegos que los suscriptores pueden disfrutar en cualquier momento si cuentan con el plan activado. Por ahora Spencer y su equipo no quieren considerar a éste como el futuro de los videojuegos, pero admite que el mismo está posicionado como uno de los más interesantes y flexibles de todos los que hay en la actualidad.

“Hemos visto un incremento increíble en Game Pass y ver a personas decidir que ésta es una genial manera de aumentar su librería. Lo que más me emociona del Game Pass son los juegos que la gente encuentra en el programa y que quizá  no habrían podido hallar o disfrutar de otra manera. Además, notamos que éstos reportan un apego mayor por este medio, lo cual se traduce en un comportamiento más saludable para las franquicias y en gameplay en general.”

Tras seis años de inmensa labor por reposicionar a la consola, llegó un momento en el cual resulta imposible no preguntarse por el futuro del sistema. ¿Es necesario ya en un sucesor del Xbox One? Para nuestra sorpresa Spencer nos contestó que, efectivamente, en Microsoft ya se encuentran pensando en el que será su siguiente consola, aunque no nos quiso compartir especificaciones sobre ésta. No obstante, nos adelantó que buscarán diseñarla para que la misma siga aprovechando todas las buenas ideas que han forjado en los últimos años al tiempo que ofrezca un enorme potencial y poderío superior al del Xbox One X, su producto más importante en la actualidad.

“Estamos pensando ya en nuestro futuro hardware. Fue hace un año que lanzamos el Xbox One X y amamos la reacción que ésta generó al posicionarse como la consola más poderosa del mercado. Pero cuando vemos hacia las futuras experiencias que buscamos crear, quiero asegurarme que sigamos enfocándonos en ese poderío y que seamos capaces de ofrecer la mejor experiencia a nuestros jugadores. Sabemos que a la gente le encanta jugar con su consola en televisión y estamos comprometidos a que esto siga siendo una parte esencial del espíritu de la marca Xbox. Pero también sabemos que debemos llegar hacia donde haya jugadores, como la PC, móviles o donde sea que estén. Pero las bases de nuestra consola son muy importantes para nosotros.

XboxFanFest_PhilSpencer